Cũng như các giải đấu khác ở khu vực Đông Nam Á, giải đấu này chia làm 2 bảng, đá vòng tròn mỗi bảng chọn 2 đội vào đá chéo bán kết rồi chung kết. Bảng A gồm 6 đội là Thái Lan, Malaysia, Singapore, Campuchia, Lào, Timor Leste. Bảng B chỉ có 5 đội là chủ nhà Myanmar, Indonesia, Việt Nam, Brunei, Philippines.

Ở bảng đấu này, trong khi chủ nhà Myanmar thể hiện quyết tâm rất lớn và chiếm quá nhiều lợi thế trong việc giành vé vào bán kết thì chiếc vé còn lại sẽ là cuộc tranh chấp giữa Việt Nam và Indonesia. Ở SEA Games 29 vừa rồi, bóng đá Việt Nam và Indonesia cũng đụng nhau ở vòng bảng, và đấy là trận Việt Nam hoà mà như thua, do có tới gần 30 phút đá hơn người. Cũng giống như ở cấp độ U.22, ở cấp độ U.18 lần này Việt Nam vẫn được đánh giá nhỉnh hơn Indonesia.

Trong cuộc họp báo trước ngày khai mạc giải, HLV trưởng U.18 Indonesia cho biết, mục tiêu mà ông đặt ra ở giải đấu này đơn thuần chỉ là cọ xát, nhưng theo HLV trưởng U.18 Việt Nam Hoàng Anh Tuấn thì không thể nghe vậy mà chủ quan.

Ông Tuấn cho biết Indonesia chính là chủ nhà của VCK U.19 châu Á vào năm tới, và chắc chắn họ đang thực hiện một lộ trình chuẩn bị dài hơi, nghiêm túc cho đấu trường này. Vẫn biết ở bóng đá trẻ, sự chênh lệch trình độ giữa các nền bóng đá không quá cao như cấp độ U.22, U.23 hay Đội tuyển Quốc gia, nhưng có lẽ những đối thủ như Brunei, Philippines không phải là vật cản lớn của cả Việt Nam lẫn Indo.

HLV Hoàng Anh Tuấn đặt chỉ tiêu chung kết cho U.18 Việt Nam.

Lứa cầu thủ U.18 Việt Nam dự giải đấu này chính là những người đã từng vào đến chung kết giải U.16 Đông Nam Á cách đây 2 năm. Người hâm mộ bóng đá hẳn chưa quên, trên sân vận động quốc gia Campuchia thời điểm ấy, U.16 Việt Nam đã chơi một thứ bóng đá kỹ thuật và đầy tự tin trước U.16 Australia cao lớn hơn mình.

Đấy là trận đấu mà chúng ta thua cách biệt 1 bàn ở những phút cuối, và thua vì thể lực, chứ không thua về thế trận và đấu pháp. Cũng từ giải đấu ấy, một số cái tên tiềm năng đã được nhận diện như Hồng Sơn, Khắc Nghiêm, Thái Hiếu...

Suốt thời gian dài vừa qua, những cầu thủ đã phải nuốt những bài tập rất khó và rất nặng của một người nổi tiếng là nghiêm khắc như HLV trưởng Hoàng Anh Tuấn. Và theo ông Tuấn, kết quả đạt được cho đến lúc này là: "Thể lực của các em đã được nâng lên. Sự tự tin trong cách tổ chức lối chơi cũng được cải thiện. Nhưng để đạt được mục tiêu vào chung kết thì vẫn phải cố gắng hết sức, từng trận một".

Có điều đáng chú ý là đương kim vô địch Asutralia đã không tham dự giải đấu này, nên nhóm cạnh tranh ngôi vô địch được "hoạch định" là Thái Lan, Myanmar và Việt Nam.

Sau khi dự giải đấu này, U.18 Việt Nam tiếp tục tập trung để chuẩn bị cho vòng loại giải U.19 châu Á 2018, diễn ra từ ngày 31 tháng 10 đến 8 tháng 11. Do thành tích ấn tượng của U.19 Việt Nam năm ngoái nên ở giải này chúng ta được chọn làm hạt giống và do vậy chỉ phải gặp các đội bóng rất nhẹ ký như Macau, Lào, Đài Loan. Việc vượt qua vòng loại để tham dự VCK ở Indonesia vào năm tới là điều chắc chắn, vấn đề là khi đã tham dự VCK, U.19 Việt Nam có thể lặp lại thành tích vào bán kết để tiếp tục giành suất tham dự VCK World Cup U.20 thế giới được không?

HLV Hoàng Anh Tuấn chia sẻ về điều này: "So với lứa U.19 của những Văn Hậu, Quang Hải, Hà Đức Chinh... mà chúng ta đã biết, lứa cầu thủ này không có nhiều cái tên nổi trội. Nhưng tôi vẫn nghĩ, nếu được đầu tư ăn tập thật tốt thì chẳng có gì là không thể". Không khó nhận ra ông Tuấn vừa cầm binh đánh trận ở giải U.18 Đông Nam Á vừa đang nghĩ nhiều đến chiến trường U.19 châu Á vào năm sau.

Mong ông Tuấn tiếp tục thành công với sứ mệnh lèo lái các đội tuyển trẻ Việt Nam.

Cú hích U.15

Trước khi U.22 Việt Nam tham dự SEA Games 29, Đội tuyển U.15 Việt Nam đã bất ngờ giành chức vô địch U.15 Đông Nam Á. Điều đáng nói là trên hành trình tiến đến ngôi vô địch, các cầu thủ Việt Nam đánh bại cả "ông kẹ" Asutralia lẫn chủ nhà Thái Lan. Ở Đội tuyển U.18 Việt Nam những ngày này, "câu chuyện U.15" luôn được nhớ đến và bàn tán rất sôi nổi. Rõ ràng, ai cũng muốn lặp lại thành tích bất ngờ của U.15, và tin rằng nếu điều này thành sự thật thì nỗi buồn thất bại mà U.22 Việt Nam tạo ra cho người hâm mộ ở SEA Games 29 vừa qua sẽ nguôi ngoai rất nhiều.

Ngọc Anh

Hoàng Anh