Hồi tháng 3, khi phóng viên Guardian tiếp cận HLV Chris Coleman của xứ Wales, ông chuyển chủ đề buổi nói chuyện về các đối thủ tại EURO 2016 từ Anh sang Nga. “Về Marseille đi nào, nơi xứ Wales gặp Nga ở lượt cuối vòng bảng đó”, Coleman nói.

Ông muốn báo thù nỗi đau 12 năm về trước. Mùa thu 2003 chưa bao giờ tươi đẹp đến vậy trong mắt giới cổ động xứ Wales. Dưới sự chỉ huy của Mark Hughes, bóng đá xứ Wales lâu lắm rồi mới tìm ra lứa thế hệ cầu thủ tài năng: John Hartson, Craig Bellamy và Ryan Giggs.

Ở lượt cuối vòng bảng, Bellamy ghi bàn quý giá giúp xứ Wales thắng 2-1, giành vé dự vòng play-off. Cái cảm giác khoan khái ở World Cup 1958 mới lại ùa về, giải đấu lớn gần nhất của bóng đá nước này.

Kết quả hòa 0-0 ở lượt đi tại xứ Moscow băng giá càng làm tinh thần xứ Wales lên cao. Lượt về, họ được chơi ở sân nhà. Tất cả đều sẵn sàng cho thời khắc lịch sử.

Hôm ấy, Nga đón chào sự trở lại của thủ quân Yegor Titov, người đã vắng mặt ở lượt đi và tưởng không kịp bình phục cho trận tái đấu ở Cardiff. Tất nhiên, Mark Hughes không quá lo sợ, vì một người vừa mới trở lại sau nhiều ngày ôm giường bệnh hư Titov thì đá thế nào.

Vậy mà vào sân, Titov chạy như con thú hoang sổ lồng. Chàng thủ quân chơi bóng như thể anh chưa bao giờ khỏe đến thế. Chính Titov là người phát động tấn công, dẫn tới bàn thắng duy nhất ghi bởi Evseev. Xứ Wales dừng bước trước ngưỡng cửa thiên đường.

Xứ Wales, với lực lượng đồng đều và phong độ vượt trội, có thể “an tâm” mà trả cả gốc lẫn lãi món nợ trước người Nga.

Những ngờ vực lập tức xuất hiện. Titov được yêu cầu kiểm tra doping. Kết quả, anh này dương tính với Bromanta, loại thuốc chống mệt mỏi tạo ảo giác hưng phấn cho binh lính trong hai cuộc chiến ở Afghanistan và Chechnya, thuộc diện cấm của Ủy ban Olympics.

LĐBĐ xứ Wales (FAW) lập tức gửi đơn khiếu nại. FAW đã kêu gọi UEFA xử Nga thua 0-3 trong trận lượt về, nghĩa là tấm vé trao tay người xứ Wales.

Khổ nỗi, thời điểm FAW gửi đơn khá nhạy cảm, trùng giai đoạn tổ chức chống doping thế giới (WADA) đang ra sức kêu gọi gia tăng hình phạt đối với tội sử dụng doping. Trong dự thảo mới của mình, WADA có nêu hình phạt cấm thi đấu suốt đời đối với người vi phạm.

Bóng đá Nga lại trong thời kỳ đổi mới, được UEFA hứa hẹn là quốc gia đi đầu trong công cuộc tái thiết nền thể thao Đông Âu. Ủy ban Olympic nước này thông qua kiến nghị bổ nhiệm Vitaly Mutko - Bộ trưởng bộ thể thao kiêm nhiệm chức chủ tịch giải VĐQG bóng đá Nga.

UEFA chót buột miệng, đành “ngậm bò hòn làm ngọt”. Họ phạt Titov, cấm anh này đá bóng 12 tháng và giữ nguyên kết quả trận Nga – xứ Wales. Lý giải đưa ra: HLV tuyển Nga không biết việc Titov dùng chất cấm.

Sau 12 năm, UEFA vẫn mang trên mình cái tiếng “quan liêu”. Nhưng sự quan liệu ấy đã phần nào biến mất khi ông chủ tịch tham ô Platini bị vạch mặt ngay trước thềm EURO 2016.

Xứ Wales, với lực lượng đồng đều và phong độ vượt trội, có thể “an tâm” mà trả cả gốc lẫn lãi món nợ trước người Nga.

Khải Huyền