Sự khắc nghiệt của Premier League

Mọi cuộc đua vô địch Premier League đều có những thời điểm then chốt, mà khi nhìn lại, nhiều người thường nói về nó bằng một chữ “nếu”. Sergio Aguero ghi bàn ở phút bù giờ trước QPR giúp Man City vượt lên Man United để giành cúp vô địch Ngoại hạng lần đầu tiên trong lịch sử, nhưng đừng quên chiến thắng 6-1 của họ trước United ở đầu mùa giải đó, với pha ăn mừng khoe dòng chữ “Why Always me” (Tại sao lại là tôi?) của Mario Balotelli. 

Chính chiến thắng đó đã cộng thêm khoảng cách hiệu số bàn thắng bại giữa hai đội thêm +6. City vô địch nhờ hơn United khoảng cách +8. Chuyện gì xảy ra nếu ở trận đối đầu trực tiếp giữa hai đội mùa đó, đội bóng của Alex Ferguson chỉ thua với cách biệt 1-2 bàn?

Dịp lễ “Boxing day” mùa trước, Liverpool thua Man City 1-2 trên sân Etihad, ở trận đấu mà họ xứng đáng thắng hoặc chí ít hòa. Họ tạo ra số cơ hội nhiều vượt trội so với chủ nhà, nhưng rồi nhận thất bại tai hại, ảnh hưởng đến cuộc đua vô địch cả mùa giải. Kết thúc mùa năm ngoái, Liverpool kém City đúng 1 điểm, và cay đắng nhìn đối thủ lên ngôi.

Klopp quyết giành ba điểm từ tay Man City. Ảnh: Reuters

Mùa 2015/16, Leicester xếp trên Arsenal trong cuộc đua vô địch và phải cảm ơn chiến thắng Tottenham 1-0 hồi tháng 1. Đó là trận mà Spurs có số cú dứt điểm nhiều gấp đôi Leicester (21 so với 10), nhưng đội bóng của Claudio Ranieri lại thắng. Ai biết điều gì xảy ra nếu Spurs giành 3 điểm hôm đó, khi cho đến giữa tháng 3, họ và Arsenal thay nhau chiếm ngôi đầu?

Tương tự ở mùa ngay sau đó. Đầu tháng 12, Man City áp đảo Chelsea rồi thua 1-2 với điểm nhấn là cú sút trúng xà ngang Chelsea khi trước mặt là… khung thành trống của Kevin De Bruyne. Nếu thành công, Man City sẽ nâng tỉ số lên 2-0 thay vì thua ngược 1-3 và dẫn đầu bảng với 2 điểm nhiều hơn chính đối thủ. Chúng ta cũng sẽ liên tưởng đến cú phá bóng của John Stone trên vạch vôi của Man xanh trong trận đấu thắng 2-1 trước Liverpool vào năm ngoái. Chỉ 1 ly thôi, nhưng nó quyết định thắng thua hôm đó và quyết định luôn ngôi vô địch vào cuối mùa. Chỉ cần Stones chạy chậm hơn 1 giây, Liverpool sẽ đăng quang.

Cực kì khó đoán

Tất cả những câu chuyện đó chỉ để chứng minh: Premier League là nơi mà thành - bại, vinh quang - cay đắng cực kì mong manh. Nỗi ám ảnh 29 năm không vô địch khiến Liverpool thấm thía điều này hơn ai hết, đặc biệt trong các trận đấu với đối thủ cạnh tranh trực tiếp, mà cú trượt chân của Steven Gerrard trước Chelsea ở mùa giải 2013/14 là bản án tra tấn CĐV Liverpool trọn đời. Man City cũng đã nhiều lần vượt qua ranh giới này, với 44 năm không vô địch và đã từng bị Alex Ferguson gọi bằng cái tên “Gã hàng xóm ồn ào”, mà lực bất tòng tâm. Mọi thứ chỉ thay đổi nhờ bàn thắng của Sergio Aguero trước QPR vào năm 2012.

Sự từng trải của cả hai tạo ra một cục diện cực kì khó đoán trước màn đọ sức này. Về cơ bản, Liverpool duy trì được phong độ ổn định như mùa trước. Nhưng 6 chiến thắng với khoảng cách chỉ 1 bàn sau 11 trận đặt ra câu hỏi: Phải chăng, họ đang “cạn pin” từ từ và dần bị các đối thủ bắt bài?

Man City sa sút rõ rệt. 25 điểm sau 11 vòng là thành tích tệ nhất của Pep với CLB kể từ mùa giải đầu tiên mà HLV này tiếp quản. Mùa 2017/18, họ giành 31 điểm sau 11 vòng. Còn mùa trước, họ có 29 điểm. Cả hai đều tốt hơn hẳn mùa này. Sự thất thường của Man xanh, nỗi ám ảnh thất bại của Liverpool khiến người ta khó trông đợi vào một trận cầu cởi mở vào tối nay. Nhiều khả năng, sự thực dụng sẽ thắng thế, khi tất cả đều hiểu, sai một ly là đi một dặm.

Man City khủng hoảng chấn thương

Rất buồn cho Man City trước trận làm khách này là họ gặp cơn bão chấn thương. 6 cầu thủ của đội bóng áo xanh sẽ không thể ra sân trước Liverpool. Đó là tiền đạo Leroy Sane, hậu vệ Aymeric Laporte, Oleksandr Zinchenko, thủ môn Ederson, tiền vệ Rodri và David Silva. 

Trong khi đó, chủ nhà Liverpool chỉ có 3 trường hợp chấn thương đáng tiếc là hậu vệ phải Nathaniel Clyne, tiền đạo Xherdan Shaqiri, trung vệ Joel Matip, cùng với Jordan Henderson chưa chắc đã kịp bình phục. Tính ra thì cũng chỉ có 2 cầu thủ trụ cột của Liverpool gặp vấn đề, trong khi vắng mặt phía Man City đều là những người quan trọng.

Khi được hỏi về các chấn thương này, đặc biệt ở vị trí thủ môn của Ederson, khu vực hết sức nhạy cảm, Pep Guardiola đã nổi nóng với một phóng viên, vì anh này nghi ngờ khả năng của thủ thành thay thế Claudio Bravo. “Thật kì cục, chẳng có lý do gì mà tôi không thể tin tưởng vào cầu thủ của mình, tại sao anh lại hỏi tôi một câu kì lạ như vậy”, Pep nói. 

“Tôi quan sát Claudio tập luyện hàng ngày. Chúng tôi đã thắng các trận đấu ở League Cup và FA Cup nhờ cậu ấy. Đội bóng rất tin tưởng vào cậu ấy và đặc biệt tôn trọng vai trò của Claudio ở đội bóng”.

Trong khi đó, Klopp rất thận trọng khi giới chuyên môn đặt đội bóng của ông vào thế “cửa trên”. “Chúng tôi thắng Man City cũng vô ích nếu đá không tốt trong các trận còn lại”, chiến lược gia người Đức phát biểu. “Mùa trước, chúng tôi thua đúng 1 trận trước Man City và nhiều người cho là nó quyết định ngôi vô địch. Nhưng sự thật là nếu đá không tốt trong các trận còn lại thì thắng hay thua ở những trận kiểu này cũng vô ích. Chúng tôi bình thản đón nhận những thách thức kiểu này”. (T.Đ.)


Tất Đức