Reuters hôm 9-3 dẫn lời quan chức Guatemala xác nhận tất cả những người thiệt mạng đều là nữ có tuổi từ 14 đến 17 và tiết lộ vụ cháy xảy tối ngày 8-3 (giờ địa phương) còn khiến 38 người khác bị thương, trong đó có nhiều người bị bỏng rất nặng.

Virgen de Asuncion là trung tâm chăm sóc trẻ dưới 18 tuổi bị gia đình bỏ rơi hoặc bị đem bán ở vùng San Jose Pinula, cách thủ đô Guatemala City khoảng 25 km. Tuy nhiên, theo truyền thông địa phương đây cũng là nơi giam giữ trẻ vị thành niên phạm pháp.

Người nhà của các nạn nhân đau xót khi biết tin về vụ cháy. Ảnh: Reuters

Ngay trước vụ hỏa hoạn một ngày, lực lượng cảnh sát phải đến trung tâm để trật tự sau khi xảy ra một vụ bạo động nghiêm trọng. Theo đó, khoảng 40 thiếu niên đã cố gắng chạy trốn khỏi trung tâm nhưng sau đó đã bị bắt lại và cho ở một khu biệt lập tại Virgen de Asuncion.

Reuters dẫn lời ông Nery Ramos, người đứng đầu Cơ quan Cảnh sát quốc gia Guatemala cho biết chính nhóm thiếu nữ bị cách ly này đã cố ý phóng hỏa bằng cách đốt chăn gối và đệm. Ngọn lửa sau đó đã nhanh chóng bao trùm toàn bộ trung tâm khiến nhiều người bị mắc kẹt.

Trong khi đó, theo những người thân của nhiều trẻ em đang tập trung phía ngoài cô nhi viện, cơ sở vật chất tồi tàn chính là nguyên nhân chính của vụ hỏa hoạn.

BBC lại dẫn lời một số trẻ may mắn thoát khỏi trung tâm nói với giới truyền thông rằng họ đã bị đối xử tệ bạc hoặc bị lạm dụng tình dục trong thời gian ở trung tâm trên.

Trong một cuộc họp báo sau vụ cháy, Anabella Morfin, người đứng đầu hội đồng cố vấn pháp luật Guatemala cho biết: "Điều kinh khủng đã xảy ra và hậu quả của nó có thể còn kinh khủng hơn thế nữa.  Tuy nhiên, vụ cháy có thể tránh được.” và tiết lộ giới chức Guatemala đang điều tra xem liệu vụ cháy và việc trẻ em bị ngược đãi tại đây có liên quan hay không.

Cảnh sát được điều đến bảo vệ trung tâm sau vụ cháy do lo ngại bạo động. Ảnh: Reuters

Tổng thống Jimmy Morales sau đó đã quyết định quốc tang 3 ngày để tưởng niệm những người thiệt mạng xấu số và cam kết sẽ điều tra nghiêm túc vụ việc.

Được biết, trước khi xảy ra cháy, trung tâm Virgen de Asuncion cũng nhiều lần bị cáo buộc duy trì hoạt động trong tình trạng quá tải. Theo báo chí Guatemala, nơi này có sức chứa chỉ 400 em nhưng đã tiếp nhận ít nhất hơn 500 em.

Hỏa hoạn được coi là một trong những thách thức đối với chính phủ Guatemala. Hồi năm 2014, vụ cháy xảy ra ở một khu chợ thiêu rụi 6.000 gian hàng và khiến hàng trăm người bị thương.

Phùng Nguyễn