Tuy nhiên bầu nhiệt huyết cùng tấm lòng hướng về các cầu thủ trẻ của anh vẫn luôn còn đó, như cách anh lanh lẹ nhét băng đội trưởng vào miệng Thiện Đức ngay trên sân.

Tài không đợi tuổi

Thành Lương chỉ cao 1m62 và có thể hình mỏng cơm. Ngay cả khi đứng giữa các cầu thủ trong nước, Thành Lương luôn là một trong những người thấp bé nhất. HLV Radojko Avramovi, người từng có 9 năm dẫn dắt ĐT Singapore và giành 3 chức vô địch AFF Cup từng nhận xét với chiều cao như thế, Thành Lương rất khó được gọi lên đội tuyển quốc gia. Trời không thương Thành Lương khi cho anh vóc người thấp bé. Bù lại anh có tốc độ cùng kỹ thuật được trui rèn nhờ những ngày tập luyện trên mặt sân Hà Đông đầy những ổ gà.

Từ đội trẻ Hà Tây, cậu nhóc Thành Lương lọt vào mắt xanh của HLV Lê Tuấn Long, người phụ trách đội trẻ Hà Nội ACB hồi đó. Chứng kiến Thành Lương thi đấu, ông Long lập tức bốc máy gọi điện cho bầu Kiên kèm lời khuyên "nếu ký được hợp đồng... vĩnh viễn thì càng tốt".

 Ít ngày sau, Thành Lương đặt bút ký vào hợp đồng đầu quân cho Hà Nội ACB với mức lương khởi điểm 500 ngàn đồng/tháng. Đó là số tiền không hề nhỏ với một cậu nhóc mới 15 tuổi như Thành Lương khi ấy.

Có thể thấp bé so với bạn bè đồng trang lứa nhưng Thành Lương luôn là người thi đấu nổi bật nhất trên sân. Vì thế, anh sớm được đẩy lên tập luyện cùng những lứa cầu thủ lớn hơn. 

Năm 2005, ở tuổi 17, Thành Lương là át chủ bài của Hà Nội ACB lọt vào chung kết giải U21 quốc gia. Cá nhân anh ẵm luôn danh hiệu cầu thủ xuất sắc nhất giải. Một năm sau đó, anh chính thức là thành viên đội một Hà Nội ACB. 3 năm sau, ngay cả khi CLB chơi tệ đến mức phải xuống hạng, Thành Lương vẫn được HLV Calisto tin tưởng gọi lên ĐTQG.

AFF Cup 2008 là giải đấu lớn đầu tiên Thành Lương góp mặt, và anh cũng là cầu thủ trẻ nhất trong màu áo ĐT Việt Nam năm đó. Chính anh là người mở tỷ số trong chiến thắng 3-2 trước Malaysia. 

Ghi bàn từ một cú sút xa như búa bổ, Thành Lương rút lá cờ dưới chân ra ăn mừng, rồi chạy như bay tới ôm chầm HLV Calisto. Chính bàn thắng Thành Lương ghi được đã giúp ĐT Việt Nam cởi bỏ áp lực tâm lý sau chuỗi kết quả không như ý, để sau đó bước lên ngôi vô địch Đông Nam Á lần đầu tiên trong lịch sử.

Trở lại CLB sau chiến công ở AFF Cup, Thành Lương vẫn cần mẫn tập luyện, ra sân chơi bóng trong màu áo Hà Nội ACB. Từng có lúc tưởng như sẽ ra đi, nhưng Thành Lương vẫn gắn bó với CLB Thủ đô. 

Bản thân bầu Kiên rất quý mến anh, một cầu thủ tài năng, đức độ cả trong lẫn ngoài sân cỏ. Đó là lý do khiến ông quyết định tin tưởng trao tấm băng đội trưởng cho Thành Lương vào năm 2011. Chỉ đến khi bầu Kiên bị bắt, Hà Nội ACB phải giải thể, Thành Lương mới tìm cho mình một bến đỗ mới.

Thành Lương dù đã từ giã đội tuyển Việt Nam nhưng phong độ thi đấu còn rất cao.

Niềm tin ở tương lai

Đầu quân cho Hà Nội T&T (nay là CLB Hà Nội) đã giúp Thành Lương sưu tập 3 chiếc cúp vô địch V.League vào bảng vàng thành tích. Về phương diện cá nhân, anh đang nắm giữ kỷ lục 4 lần giành Quả bóng vàng Việt Nam, vượt qua những đàn anh như Huỳnh Đức hay Công Vinh. Thành Lương vẫn là quân át chủ bài ở cấp CLB lẫn ĐTQG, bản thân anh vẫn luôn khao khát thi đấu.

Nhưng con người Thành Lương không chỉ biết suy nghĩ cho bản thân mình. AFF Cup 2016 khép lại, Thành Lương cũng tuyên bố giã từ màu áo ĐTQG. Như lời Thành Lương nói, anh làm thế không phải vì chán chường với thất bại cay đắng ở trận bán kết. Thành Lương cảm thấy mình là cầu thủ của một thời vàng son trong quá khứ, và nên nhường đường cho đàn em. Việc đó sẽ mang lại nhiều cơ hội hơn cho những cầu thủ trẻ lên khoác áo ĐTQG.

Đúng như thế, đội hình ĐT Việt Nam vô địch AFF Cup 2018 mới đây được HLV Park Hang-seo xây dựng với nòng cốt là lứa cầu thủ U23, phần lớn trong số họ mới lần đầu tham dự đấu trường lớn nhất Đông Nam Á. Chứng kiến những cầu thủ thuộc lứa đàn em ở CLB Hà Nội như Quang Hải, Duy Mạnh, Đình Trọng, Văn Hậu... tỏa sáng, hẳn Thành Lương cũng nghĩ anh đã đúng khi rút lui về phía hậu trường.

Tại V.League 2019, Thành Lương đang là một trong những cầu thủ đạt phong độ cao nhất giải đấu. Những pha bứt tốc, đi bóng lắt léo có thể ít xuất hiện hơn trước kia, nhưng bù lại, Thành Lương có những đường chuyền thông minh giúp xé toang hàng thủ đối phương. 

Màn trình diễn của Thành Lương giúp CLB Hà Nội chiếm ngôi đầu bảng V.League với thành tích bất bại, còn anh cũng được HLV Park Hang-seo ngỏ ý muốn triệu tập trở lại ĐT Việt Nam. Tuy nhiên, lần này Thành Lương vẫn từ chối, với lý do ĐT đang tiến bộ, và cần có những nhân tố mới thay vì một con người cũ.

Con người Thành Lương là như vậy. Dù sở hữu tới 4 Quả bóng Vàng, nhưng anh luôn đặt lợi ích tập thể lên trên bản thân. Anh chưa bao giờ muốn mình là ngôi sao đứng giữa tâm điểm của những ánh hào quang. 

Thành Lương chỉ muốn mình được tận hưởng niềm vui chơi bóng. Ở tuổi ngoài 30, lúc này Thành Lương đã có thể toàn tâm toàn ý thi đấu ở cấp CLB, và đứng ngoài chứng kiến những người đàn em thực hiện giúp anh những ước mơ còn dang dở.

Chàng "hai lúa" chân chất

Hà Nội ACB, CLB mà Thành Lương khởi nghiệp cầu thủ vốn là một môi trường đầy phức tạp, nhất là với các cầu thủ trẻ. Tuy nhiên ngay từ những ngày đầu mới được đôn lên đội 1, Thành Lương luôn giữ cho mình sự vững tâm để nói không trước mọi cám dỗ. 

Thay vì lao vào các cuộc chơi sau buổi tập, Thành Lương dành phần lớn số tiền lương ít ỏi hồi đó gửi về cho gia đình. Thành Lương rất trân trọng từng đồng tiền anh kiếm được, đến mức anh từng thắc mắc vì sao một đôi giày đá bóng lại tốn kém như thế.

Đời sống cá nhân của Thành Lương cũng là một chủ đề kín đáo, ngay cả với những đồng đội. Anh ít khi chia sẻ về đời tư đến mức một cầu thủ ở CLB Hà Nội từng kể phải đến khi Thành Lương gửi thiệp mời đám cưới, họ mới biết anh... có bạn gái và chuẩn bị tiến hành hôn lễ. 

Người bạn đời kết duyên cùng Thành Lương là cô gái anh quen trong một buổi phỏng vấn, và họ quyết định gắn bó trọn đời bên nhau sau 2 năm hẹn hò.

Cẩm Chi