Nhưng sau vòng bảng, ít nhất là nhìn vào màn trình diễn của một vài đội bóng lớn, không khó rút ra kết luận: Thay đổi format EURO 2016 là sáng kiến “tồi” của liên đoàn bóng đá châu Âu.

Lần đầu tiên trong lịch sử, một đội hòa cả 3 trận vòng bảng lại giành quyền vào vòng đấu loại trực tiếp (Bồ Đào Nha-BĐN). Thậm chí, trong những phút cuối trận, BĐN còn cố thủ nhằm bảo đảm một tỷ số hòa dù trước trận, HLV Fernando Santos tuyên bố Seleccao sẽ chơi tấn công bằng mọi giá.

Tuy nhiên, đỉnh cao của sự nực cười nằm ở điểm này: Nhờ đứng… hạng ba mà BĐN lại tránh được tuyển Anh, đẩy thế khó cho đội thứ nhì Iceland. Từ đấy, nhánh đấu vòng loại trực tiếp cũng trở nên rối rắm và khó lường tới mức bản thân những nhà tổ chức giải cũng không thể lường trước.

Chỉ vì cú sảy chân của Tây Ban Nha mà một vé cho trận chung kết từ nay là cuộc tranh đấu giữa Anh, TBN, Pháp, Italia và Đức. Phía bên kia, BĐN và Croatia là hai gương mặt sáng giá duy nhất. Mà họ lại sớm gặp nhau từ vòng 1/8, vì vậy có thể coi trận đấu này là chung kết sớm của nhánh đấu.

Hơn nữa, số đội tranh tài tăng cũng có nghĩa là lượng bàn thắng sụt giảm. Vì EURO là giải đấu ngắn ngày, hiếm đội nào vào trận với tư tưởng phóng khoáng vì chỉ cần một cú sảy chân, cơ hội làm lại là không có (điển hình như trường hợp của Thổ Nhĩ Kỳ).

Ngoài ra, cửa đi tiếp của những đội hạng ba là rất sáng nên tất cả đều chơi cầm chừng, không có nhu cầu dâng cao tìm bàn gỡ dù cho bị dẫn điểm. Bắc Ireland trận gặp Đức chỉ tung ra duy nhất 1 pha dứt điểm vì mục đích bảo toàn hệ số bàn thắng/bại “0”.

Dù vậy, đấy chưa phải hệ lụy kinh khủng nhất của format 24 đội. Rất nhiều đội sớm biết số phận mình sau lượt trận thứ 2 nên sẽ bước vào loạt cuối vòng bảng với tâm lý buông xuôi. Hungary hai trận đầu đá phòng ngự - phản công hay là thế, ấy vậy mà khi biết tin “cứ đội nào nhiều hơn 4 điểm đi tiếp” là đá cởi mở trước BĐN.

Italia hết lượt hai chắc chắn đứng đầu bảng E nên ở lượt cuối, Conte thay 9/11 cầu thủ đá chính. Hình ảnh HLV này ra bắt tay người đồng nghiệp Martin O’Neil khi trận đấu còn chưa kết thúc làm dấy lên quan ngại: Phải chăng, có một thỏa thuận ngầm nào đó giữa Italia và CH Ireland?

Tất nhiên, đó mãi mãi chỉ là ẩn số không lời giải. Nhưng vào cái lúc những câu hỏi không mấy hay ho ấy xuất hiện, EURO 2016 đã không còn là một giải đấu chất lượng và thực sự đáng xem.

Khải Huyền