Làm hàng xóm của một quốc gia hùng mạnh như Anh mang đến nhiều cái lợi cho bóng đá Xứ Wales. Tiêu biểu nhất là việc những đội bóng của quốc gia này như Swansea hay Cardiff có thể tham dự và nâng cao trình độ tại Premier League.

Nhưng cũng vì quá gần nhau nên việc so sánh là không tránh khỏi. Trong khi Anh đã từng vô địch World Cup và là một đại gia của bóng đá châu Âu thì Xứ Wales mãi chỉ là chú bé vắt mũi chưa sạch. 

Ngày 25 tháng 3 năm 1876, Xứ Wales chơi trận đấu đầu tiên cấp quốc gia với Scotland tại Glasgow và trở thành ĐTQG lâu đời thứ 3 thế giới. Nhưng ngoài thành tích lọt tới tứ kết World Cup 1958, Xứ Wales chưa bao giờ tham dự bất cứ giải đấu lớn nào khác cho đến trước EURO 2016.

Già đời nhưng non nghiệp, đó là thứ khiến người hâm mộ Xứ Wales cứ mãi tủi hổ. Họ có ngôi sao, thậm chí là rất nhiều. Nhưng không một ai trong số những Ryan Giggs, John Toshack, Ian Rush, Neville Southall hay Mark Hughes có thể tạo ra khác biệt.

Nhưng sau tròn 140 năm, sự kiên nhẫn đã được tưởng thưởng. Xứ Wales đã vào đến EURO 2016, thậm chí lọt đến vòng 1/8 với vị trí nhất bảng B, xếp trên cả ĐT Anh. Thành tích đó có được nhờ công của người xuất chúng nhất trong số những người xuất chúng: Gareth Bale.

Nhìn cái cách Bale và Xứ Wales thi đấu, có lẽ nhiều người bất ngờ nếu biết rằng họ chỉ xếp trên… Việt Nam có chút đỉnh trên BXH FIFA cách đây 5 năm. Nhưng như đã nói, cái gì cũng có sự bắt đầu của nó.

Bale đang viết nên câu chuyện cổ tích cho bóng đá Xứ Wales tựa như những gì Hy Lạp từng làm được tại EURO 2004. Tuy nhiên, theo một cách thuyết phục hơn hẳn. Với bàn thắng vào lưới Akinfeev, tiền đạo của Real Madrid đã ghi bàn trong 3 trận liên tiếp tại EURO, một thành tích ít người bắt kịp.

Quan trọng hơn, Bale chứng minh hơn 3 triệu người dân Xứ Wales có thể dựa vào anh trong những thời điểm khó khăn nhất. Thi đấu kiên cường và liên tục tỏa sáng, danh hiệu Cầu thủ xuất sắc nhất EURO 2016 đang nằm trong tầm với của Bale.

Đặc biệt, Xứ Wales đã xếp trên ĐT Anh, đối thủ mà Bale cực kỳ căm ghét. Trên thực tế, Bale từng nhận được những lời đề nghị thi đấu trong màu áo Tam sư để có cơ hội tiến xa hơn tại đấu trường quốc tế. Nhưng nhớ về những lời châm chọc mà người Anh vẫn thường nói về quê hương mình, lòng tự tôn đã không cho phép anh làm điều đó.

Trái lại, Bale càng quyết tâm chứng tỏ mình. Từ một hậu vệ trái, anh trở thành một tiền đạo. Từ vùng nông thôn Southampton, anh vượt biên giới nước Anh để trở thành siêu sao đắt giá nhất thế giới trong màu áo Real Madrid. Không có giới hạn nào có thể cản bước được Bale.

Và Bale, đại diện cho những con người Xứ Wales kiên cường, đang sống trọn thời khắc lịch sử của đất nước mình.

Khải Huyền