Cậu bé quyết đoán

Bukayo Saka sinh ngày 5-9-2001 tại Ealing, London trong một gia đình Nigeria nhập cư. Saka bắt đầu nổi tiếng từ năm… 7 tuổi và được lựa chọn vào đội bóng địa phương Greenford Celtic. Đến năm 9 tuổi, khi đang học ở trường Greenford Highscholl, Saka được gọi vào đội trẻ quốc gia và lập công ngay trận đấu “quốc tế” đầu tiên.

Với những cậu bé xuất thân từ gia đình nhập cư, bóng đá đôi khi là con đường để thay đổi số phận hoặc xóa bỏ đi mặc cảm về xuất thân, nhưng với Saka thì không. Đó đơn thuần là một niềm đam mê. Gia đình không quá khó khăn, Saka cũng là một học sinh giỏi ở trường, được các giáo viên đánh giá là người thông minh, thường xuyên được điểm cao trong những bài kiểm tra.

Đó là lý do vì sao khi bắt đầu được các đội bóng lớn chú ý, Saka không vội vàng đưa ra quyết định. Khi danh tiếng về cậu bé có cái chân trái rất dị ở khu Ealing lan ra khắp London, lần lượt Fulham, Chelsea, West Ham đã đến gõ cửa nhà Saka. Nhưng ở độ tuổi rất nhỏ, cậu bé gốc Phi đã hiểu rằng Arsenal mới là lựa chọn tốt nhất để phát triển bản thân. Đội chủ sân Emirates luôn có một chính sách hợp lý để các cầu thủ trẻ có được điều kiện tốt nhất, đặc biệt là những người gốc Phi như Saka. Chính sách đó đã đem đến cho Arsenal những tài năng đặc biệt.

Khi Saka và Nketiah phối hợp để xuyên thủng lưới Everton tối Chủ nhật vừa rồi, bộ đôi gốc Phi không chỉ phá kỷ lục từ năm 2008 khi một bộ đôi U21 phối hợp lập công (11 năm trước là bộ đôi Denilson và Bendtner) mà còn cho thấy nguồn lực được xem là “vàng đen” dồi dào của đội chủ sân Emirates. Ngoài Saka và Nketiah, Arsenal còn rất nhiều những cầu thủ trẻ gốc Phi tài năng. Họ từng đăng ký tới 7 cầu thủ gốc Nigeria trong một trận đấu tại Europa League!

Saka chọn Arsenal là một lựa chọn thuần lý trí, và nó thực sự rất hợp lý. Còn về cảm tính, nếu như M.U nhảy vào cuộc khi cậu thủ sinh năm 2001 đang phân vân, có thể Brandon Williams đã chẳng có được vị trí như bây giờ. Đúng vậy, thần tượng của Saka là Cristiano Ronaldo. “Tôi thích sự tự tin của anh ấy. Anh ấy luôn muốn trở thành cầu thủ giỏi nhất và luôn chăm chỉ trên sân tập để hoàn thiện bản thân. Đó là lý do vì sao Ronaldo là một trong những cầu thủ vĩ đại nhất lịch sử. Tôi luôn cố gắng học hỏi anh ấy” – Saka nói về hình mẫu mà anh luôn theo đuổi.

Người thầy Ljungberg

Khi Freddie Ljungberg trở về Arsenal từ Wolfsburg, sự nghiệp Saka có một bước ngoặt mới. Huyền thoại người Thụy Điển nắm đội U15 của “Pháo thủ”, và Saka là một trong những học trò cưng của ông.

Ljungberg nhận thấy một tiềm năng rất lớn ở Saka và trực tiếp rèn giũa cậu học trò của mình. Saka ban đầu chỉ có tốc độ bứt phá và chính ông thầy Thụy Điển là người đã dạy anh những bài học đầu tiên về chiến thuật, cách quan sát để phối hợp với đồng đội.

“Tiếng Anh pha giọng Thụy Điển của thầy ấy tệ lắm, Freddie nói rất nhiều nhưng nói thật tôi chỉ nhớ được rất ít. Nhưng tôi luôn biết ơn thầy, vì thầy đã ở bên cạnh tôi khi tôi mới là cậu bé 15 tuổi đến nay! Thầy cho tôi rất nhiều lời khuyên bổ ích, trong đó đặc biệt là lòng khiêm tốn” – Saka nói về Freddie Ljungberg.

Cũng chính Ljungberg là người đã tiến cử Saka cho HLV Unai Emery. Cầu thủ gốc Nigeria nhận tin mình được chọn vào đội hình Arsenal đến Ukraine đá trận vòng bảng Europa League 2018/19 với Vorskla Poltava khi đang ngồi ở trường. Đó là lần đầu tiên Saka ra mắt trong đội một của Arsenal (vào sân phút 68 thay Ramsey), một đêm lạnh giá ở Đông Âu. 

“Tôi khoe điều đó lên tất cả các tài khoản mạng xã hội, từ Whatsapp, Instagram đến Facebook. Khi trận đấu kết thúc, tôi gọi Facetime cho bố hơn nửa tiếng, cho đến khi một HLV đến kéo tôi vào vì trời quá lạnh!” – Saka kể lại.

Và khi Saka biết được mình sẽ được lựa chọn đá chính lần đầu tiên tại Emirates trong trận đấu với Qarabag ngày 13/12/2018, anh còn hạnh phúc hơn. “Cả nhà tôi ngồi cười cả buổi tối. Bố mẹ tôi rất hạnh phúc. Nhưng rồi bố tôi đột nhiên bảo: thôi nào, đi ngủ đi, mai đá chính rồi đấy nhóc!” – Saka nói trên tờ The Sun. Dù có đá chính cho Arsenal đi nữa, Saka vẫn là giống như bất cứ một cậu bé 17 tuổi nào khác, bị bố mẹ tống lên giường ngủ sớm vì sợ trễ giờ học sáng hôm sau.

Cũng chính HLV Ljungberg là người đã kéo Saka về chơi hậu vệ cánh. Đó là khi ông thầy Thụy Điển lên làm HLV tạm quyền thay cho Unai Emery. Một buổi tối lạnh giá ở Liege, Arsenal thiếu hậu vệ trái khi Sead Kolascinac và Kieran Tierney đều chấn thương, Saka được tung vào sân đá hậu vệ cánh và tỏa sáng rực rỡ, kiến tạo 1 bàn cho Lacazette rồi tự mình ghi bàn thắng gỡ hòa.    

“Đá hậu vệ biên sát khu kỹ thuật, thằng bé thỉnh thoảng nhìn ra ban huấn luyện, vẻ dằn dỗi. Nó không hiểu vì sao lại bị xếp đá vị trí đó. Nhưng nó đã chơi như thể đá vị trí đó cả sự nghiệp vậy. Saka đặc biệt nguy hiểm ở 1/3 sân đối phương và với nguồn thể lực sung mãn cùng ý chí cầu thị, nó có thể còn hay hơn cả Ashley Cole, Gael Clichy hay Kieran Gibbs” – Ljungberg chia sẻ.

Khi Mikel Arteta tiếp quản ghế nóng, ông biết rằng mình đã có thêm một lựa chọn nữa cho vị trí hậu vệ trái, nhưng chính ông cũng không ngờ lựa chọn đó lại chất lượng đến thế.

Mơ ước được đá tiền vệ

Dù đang tỏa sáng rực rỡ ở vị trí hậu vệ cánh, mong muốn lớn nhất của Saka vẫn là trở về vị trí tiền vệ biên quen thuộc.

“Tôi không muốn là một hậu vệ cánh trái vĩnh viễn. Tôi muốn được đá cao hơn, kiến tạo nhiều hơn và trực tiếp ghi bàn. Việc đá hậu vệ thời gian qua sẽ càng giúp tôi trở thành một cầu thủ chạy cánh toàn diện hơn. Dĩ nhiên, tôi sẽ làm mọi điều mà HLV yêu cầu!” – Saka nói sau trận đấu với Newcastle.

Nhưng với phong độ cao đang thể hiện, Bukayo Saka hoàn toàn có thể trở thành một lựa chọn được cân nhắc của Gareth Southgate cho EURO 2020. Hiện tại ông đang có 3 lựa chọn cho vị trí hậu vệ trái là Ben Chilwell, Luke Shaw và Danny Rose nhưng cho đến thời điểm này, chưa cầu thủ nào bật hẳn lên để chắc chắn có được vị trí chính thức trong đội hình “Tam sư”.

Cẩm Chi