Tính đến lúc này ai cũng thấy mặc dù Minh Phương đã cố hết sức, xoay hết kiểu nhưng con tàu càng lúc càng mờ mịt đường ra.

Chấp nhận về làm thuyền trưởng Long An sau sự cố cả đội này đứng  bất động để cầu thủ TP Hồ Chí Minh thoả sức ghi bàn ở lượt đi V.League năm nay, Minh Phương hiểu mình phải dấn thân vào một "canh bạc" quá mạo hiểm. 

Cái mất của Long An sau sự cố ấy không chỉ là mất người, mất quân, mà đáng sợ nhất là mất luôn cái khí chất của một đội bóng từng có thời gian dài trong quá khứ được coi là một trong những đội bóng hiếm hoi "đá để dân yêu". Phải làm gì để vừa củng cố chuyên môn, vừa vực dậy tinh thần toàn đội trong một thời điểm khó khăn như thế?

Ở phương diện thứ nhất, Minh Phương đã liệu cơm gắp mắm bằng cách cố gắng mua - bán những cầu thủ ngoại và với mỗi cầu thủ mình có cũng đã xoay xở, thử nghiệm đủ điều. 

Ở phương diện thứ hai, nhà cầm quân trẻ tuổi này cũng không ngừng kêu gọi, hô hào các cầu thủ quên đi một sự cố, một vết nhơ để có thể vào sân bằng một thể trạng, một tinh thần tốt nhất. Thế nhưng thực tế là sau cả chục trận, Long An vẫn chưa biết thắng, và vẫn chìm nghỉm dưới đáy bảng xếp hạng.

HLV Minh Phương đã làm mọi điều có thể, nhưng...

Ở vòng đấu thứ 15, những tưởng một ngã rẽ quan trọng sẽ diễn ra khi cầu thủ Long An bất ngờ dẫn trước 2-0 trên sân Hải Phòng, nhưng sự xuống dốc về thể lực cùng một hệ thống phòng ngự ngờ nghệch đã khiến họ phải trả giá đắt trong những phút cuối cùng. Ba bàn thua sau đó khiến Long An thua ngược, và toàn bộ những công sức của hàng công trước đó đổ xuống sân xuống bể. 

Hình ảnh Minh Phương cùng các trợ lý nhảy lên ăn mừng sau mỗi bàn thắng rồi buồn buồn tủi tủi sau trận đấu thật tội nghiệp. Nó là hình ảnh của những người đang chết đuối bỗng nhiên nhìn thấy cái phao, và tưởng như đã có thể chạm vào phao nhưng rồi một cơn sóng lớn đã đánh bật cái phao khỏi tầm với của mình. 

Càng nghiệt ngã hơn khi cái ngày Long An thua lại là ngày đối thủ trực tiếp của họ - Cần Thơ giã vào lưới Hòang Anh Gia Lai tới 3 bàn. Với tương quan này, có tới 90% khả năng suất xuống hạng duy nhất của mùa giải năm nay sẽ thuộc về Long An.

Chợt nhớ thời còn làm cầu thủ, Minh Phương từng được chuyển từ Cảng Sài Gòn về Đồng Tâm.Long An một cách rầm rộ. Thời ấy, ông chủ Long An - Võ Quốc Thắng đã bỏ ra một con số kỷ lục là 400 triệu đồng quyết lấy Minh Phương bằng mọi giá. 

Về Long An, dưới trướng ông thầy Henrique Calisto, Minh Phương trở thành một trong những trụ cột lớn của đội bóng này. Và ở Long An, Minh Phương đã đoạt được 2 chức vô địch V.League liên tiếp. 

Chia sẻ với báo giới, Minh Phương nhiều lần khẳng định Long An chính là đội bóng ruột của mình, là cái bệ phóng đã chuyển cuộc đời cầu thủ của mình sang một giai đoạn bay bổng thăng hoa.

Có lẽ cũng chính vì cái tình với đội bóng cũ nên bây giờ Minh Phương mới quyết định quay trở lại trên vai trò thuyền trưởng. 

Nhưng rõ ràng là ở vai trò này, trong hoàn cảnh này, Minh Phương đang phải sống trong một trạng thái khác biệt hoàn toàn so với quãng đời cầu thủ ngày xưa. Bây giờ thì người hâm mộ bóng đá Long An đặt ra câu hỏi: Nếu đội bóng xuống hạng, Minh Phương có ở lại, để quyết tâm làm lại từ giải hạng Nhất hay không?

Biết đâu, nếu đồng lòng, căn cơ làm lại thì cả bóng đá Long An lẫn cuộc đời HLV của Minh Phương rồi sẽ có một tương lai khác?

Đã từng xuống hạng, nhưng...

Cách đây vài năm, trong bối cảnh mà các đội bóng không ngừng vung tiền mua cầu thủ, rút ruột của nhau thì riêng bóng đá Long An vẫn giữ nguyên quan điểm xây dựng mọi thứ một cách căn cơ, bài bản. 

Ông Võ Quốc Thắng, Chủ tịch CLB thời điểm đó nhiều lần khẳng định chấp nhận xuống hạng chứ kiên quyết không vung tiền chạy theo những cơn sốt ảo, và phá vỡ những nguyên tắc trước đó của mình. Bóng đá Long An lúc đó quả nhiên xuống hạng, nhưng ai cũng trân trọng một đội bóng thà xuống hạng bằng đúng thực chất của mình chứ nhất định không trụ hạng hoặc đoạt thành tích bằng những giá trị ảo như nhiều đội khác. 

Trong thời điểm ngặt nghèo hiện tại, cái truyền thống ấy càng phải được nêu cao hơn bao giờ hết. Mùa giải này, rất có thể bóng đá Long An sẽ lại bị xoá tên khỏi bản đồ V.League, nhưng cái chất Long An thứ thiệt thì sẽ không vì thế mà mất đi.

Hoàng Anh