Có ít nhất 2 lý do để người ta nhận định bảng B nặng ký hơn bảng A đôi chút. Một, bảng B có 6 đội, bảng A chỉ có 5 đội, đồng nghĩa với việc các đội bảng B phải đá nhiều hơn các đội bảng A một trận. 

Hai, trong khi bảng A gồm các đội ngang nhau như chủ nhà Malaysia, Myanmar, Singapore thì đúng là bảng B đã qui tụ hai đội "máu mặt" nhất Đông Nam Á là Thái Lan và Việt Nam. 

Nhưng đấy là những nhận định dựa trên tình hình chung, và nếu đứng ở vị thế của những đội như Timor Leste, Campuchia - những đội không may "rơi" vào bảng B thì đúng là bảng này "tử thần" thật. 

Song ở vị thế những đội như Thái Lan, Việt Nam, thậm chí là cả Indonesia - những đội vào giải với khát vọng giành huy chương vàng môn bóng đá nam thì xét cho cùng A hay B cũng như nhau cả.

HLV Nguyễn Hữu Thắng: muốn vô địch, phải vượt qua tất cả các đối thủ.

Lịch sử các kỳ SEA Games cho thấy cứ hễ khi nào chung bảng với Thái Lan là bóng đá Việt Nam chắc suất vào bán kết. SEA Games 22 trên sân nhà, khi được quyền chọn bảng, bóng đá Việt Nam thậm chí chủ động chọn bảng đấu có Thái Lan. Con tính của chúng ta khi ấy là: "Ở cùng bảng với Thái Lan thì không phải gặp Thái Lan ở bán kết, và cửa vào chung kết vì thế là sáng lạn". Quả nhiên là SEA Games ấy, chúng ta đã vào đến chung kết, và chỉ chịu thua chính Thái Lan ở chung kết sau một "bàn thắng vàng" của đối phương. 

Kỳ SEA Games gần nhất ở Singapore, Việt Nam cũng chung bảng với Thái Lan, và sau khi hai đội dắt tay nhau vào bán kết thì ai cũng nghĩ cả hai sẽ gặp lại nhau ở chung kết. Nhưng oái oăm là lần này chúng ta không qua nổi cửa Myanmar ở bán kết, dù đã có một thế trận và số lượng cơ hội ăn bàn vượt trội đối phương. 

Nhắc lại như vậy để thấy, khi nằm chung bảng với Thái Lan, chúng ta luôn xác định cạnh tranh vị trí thứ hai trong bảng, sau Thái Lan, và lần này hai đối thủ cạnh tranh chính của chúng ta sẽ là Indonesia, Philippines.

Hẳn nhiên, không thể chủ quan với cả hai đối thủ này, nhất là khi nỗi đau thua Indonesia ở bán kết AFF Suzuki Cup 2016 vẫn chưa nguôi với thuyền trưởng Nguyễn Hữu Thắng. 

Song có một sự thực, nếu ở cấp độ Đội tuyển Quốc gia, cả Indonesia lẫn Philippines đều rất đáng gờm thì ở cấp độ U.23, họ chưa bao giờ là những đối thủ chất lượng cao. SEA Games 28 hai năm về trước, trong trận tranh huy chương đồng, U.23 Việt Nam từng thắng dễ U.23 Indonesia tới 5 bàn. Như vậy có nghĩa, nếu đá đúng sức mình, và "giải quyết" được hai đối thủ này, khả năng chúng ta cùng Thái Lan giành hai vị trí đầu bảng vào bán kết là rất lớn.

Khó khăn thực sự sẽ chỉ diễn ra ở vòng bán kết. Nhưng đến đây thì phải quay trở lại với câu hỏi: Rốt cuộc mục tiêu chính của U.22 Việt Nam ở SEA Games này là gì? 

Đúng 22 năm trước, ở SEA Games 18, cố HLV Weigang đặt mục tiêu cho bóng đá Việt Nam là phải vào bán kết. Còn bây giờ, 22 năm sau, mục tiêu của chúng ta rất rõ ràng: Phải là chung kết. Mà đấy là mục tiêu trên giấy tờ, còn nói như ông bầu, Phó Chủ tịch VFF Đoàn Nguyên Đức thì mục tiêu thực sự phải là huy chương vàng. 

Cái "mục tiêu thực sự" cũng đã được thuyền trưởng Nguyễn Hữu Thắng lẫn các tuyển thủ lĩnh hội, thậm chí cá nhân ông Hữu Thắng cũng đã tự xác định trước là sẽ ra đi nếu không có huy chương vàng.

Một khi đã vào giải với mục tiêu và khát vọng như vậy thì hãy gạt ngay cái khái niệm "tử thần" khỏi đầu mình. Đấy cũng là tâm thế mà HLV Nguyễn Hữu Thắng đã nói với các học trò. Và mong là với tâm thế ấy, chúng ta sẽ thể hiện được tất cả những gì tốt nhất mà mình có.

Phải vượt qua mọi khó khăn

Không phải đợi tới lúc này, khi kết quả bốc thăm môn bóng đá nam SEA Games 29 được công bố, ngay từ trước đó khi rộ lên thông tin chủ nhà Malaysia sẽ bốc thăm "bẩn" theo kiểu tự chọn bảng đấu, HLV trưởng U.22 Việt Nam Nguyễn Hữu Thắng đã cho biết là ông... không quan tâm. 

Bởi đơn giản là ông Thắng và cấp trên của ông Thắng là Phó chủ tịch VFF Đoàn Nguyên Đức đã xác định trước một kỳ SEA Games chơi "tất tay" - một kỳ SEA Games mà nếu không có huy chương vàng thì cả hai sẽ cùng nhau rời khỏi VFF. 

Mà đã xác định như vậy thì chắc chắn phải tìm cách vượt qua  mọi khó khăn liên quan đến chuyện lá thăm, đối thủ, sân bãi, trọng tài...

Hiếu Hà