Theo tờ báo địa phương Philippine Daily Inquirer, chiếc phà gặp nạn rời tỉnh Cebu vào khoảng 6h chiều ngày 27-8 và đang hướng đến thành phố Dapitan vào thời điểm vụ cháy xảy ra. 

Ngọn lửa được cho là đã bắt đầu từ khu vực phòng máy sau nửa đêm và bùng cháy dữ dội vào sáng sớm 28-8 khi chỉ còn cách Dapitan khoảng 3 km. Nhiều hành khách đã hoảng sợ và nhảy xuống biển để chạy trốn giặc lửa. 

Các nạn nhân được giải cứu và đưa đến nơi an toàn. Ảnh: AP
Con số hành khách có mặt trên chiếc phà vẫn chưa được làm rõ. Ảnh: AP

Ngay sau khi nhận được thông tin yêu cầu cứu hộ, cảnh sát biển Philippines đã phối hợp với đơn vị chức năng huy động lực lượng dập lửa, tìm kiếm và giải cứu các nạn nhân, đưa họ đến nơi an toàn và cung cấp thức ăn, đồ uống.

Bác sĩ Rolito Cataluña, nhân viên y tế thành phố Dapitan, nơi chiếc phà dự kiến cập cảng vào sáng 28-8, xác nhận 2 nạn nhân thiệt mạng, bao gồm một người đàn ông 60 tuổi và một bé gái 1 tuổi.

Sau đó, một kênh radio địa phương xác nhận lực lượng cứu hộ đã tìm thấy thi thể của nạn nhân thứ 3 vào sáng cùng ngày, với lo ngại rằng con số thương vong sẽ còn tăng lên.

Tính đến trưa 28-8, ít nhất 215 hành khách đã được giải cứu bằng 3 tàu cứu hộ, Gulf News dẫn nguồn tin giới chức địa phương cho biết. Song, một số hành khách và nhân viên phà vẫn đang mất tích.

Chiếc phà bùng cháy trong đêm. Ảnh: AP
Lực lượng cứu hộ và y tế vẫn đang nỗ lực tìm kiếm và giải cứu các nạn nhân. Ảnh: AP

Theo Al Jazeera, giặc lửa, kết hợp cùng tình hình thời tiết không thuận lợi với sóng to và màn đêm dày đặc đã gây cản trở cho công tác cứu hộ. Những hình ảnh do truyền thông ghi lại cũng cho thấy chiếc phà cháy rực trong đêm, nhiều áo phao cứu sinh trôi trên mặt nước.

Trước đó, người phát ngôn Lực lượng Cảnh sát biển Philippines tại Cebu cho biết, theo bản thống kê mà nhân viên phà trình báo, trên phà có 176 người gồm 138 hành khách và 38 thành viên thủy thủ đoàn.

Trong khi đó, giới chức địa phương thông báo con số nạn nhân được cứu đã lên tới hơn 200 người, chưa tính những người hiện vẫn đang mất tích, dấy lên nghi vấn chiếc phà đã khai khống số thành viên đoàn.

Lực lượng cảnh sát biển cho hay các điều tra viên đang truy vấn chủ tàu và thuyền trưởng về sự khác nhau giữa số lượng trong danh sách hành khách và số người được giải cứu. Hiện các nỗ lực tìm kiếm vẫn đang được triển khai.

Lam Ninh