Ngày 5-5-1961, từ mũi Canaveral, bang Florida, Tư lệnh Hải quân Alan Bartlett Shepard Jr. đã được phóng lên không gian trên chiếc tàu vũ trụ Freedom 7, trở thành phi hành gia người Mỹ đầu tiên bay vào không gian.

Theo đó, chuyến bay này là một chiến thắng lớn của Cơ quan Hàng không và Vũ trụ Quốc gia Mỹ (NASA). Dù lúc bấy giờ, tàu Freedon 7 chưa bay hết một vòng quỹ đạo, chỉ bay khoảng 15 phút, đạt độ cao 116 dặm (~187km).

Tư lệnh Alan Bartlett Shepard Jr.
và tàu Freedom 7. Ảnh: White Eagle Aerospace

NASA được thành lập năm 1958, để thực hiện nỗ lực chinh phục không gian của người Mỹ, nhằm bắt kịp những thành tựu của Liên Xô, như việc phóng vệ tinh nhân tạo đầu tiên trên thế giới Sputnik 1, năm 1957.

Ngày 12-4-1961, Liên Xô tiếp tục phóng thành công tàu Vostok 1 (phi thuyền Phương Đông) vào không gian từ sân bay vũ trụ Baikonur, Kazakhstan. 

Và phi hành gia Yuri Alekseievich Gagarin trên tàu lúc đó chính là người đầu tiên thực hiện chuyến bay 1 vòng quanh quỹ đạo và trở lại Trái Đất một cách an toàn trong vòng 108 phút.

Chuyến bay của Tư lệnh Shepard thời điểm đó đã giúp phục hồi niềm tin vào chương trình không gian của Mỹ.
L.B