Trong lịch sử, (không tính thời Liên Xô cũ), đội tuyển Nga chưa từng lọt qua được vòng bảng khi họ được tham dự tổng cộng 3 vòng chung kết World Cup trước đó. Bước vào World Cup 2018, Nga là chủ nhà nên đương nhiên không phải đá vòng loại. Với vị trí thứ 70 trên Bảng xếp hạng của FIFA, Nga là đội bóng có thứ hạng thấp nhất trong số 32 đội bóng tại World Cup năm nay.

Tuy nhiên, với ý chí thi đấu tuyệt vời cùng đội hình chắc chắn, đội tuyển Nga đã làm cho người hâm mộ đi hết từ bất ngờ này đến bất ngờ khác. Cụ thể, ở trận mở màn, Nga đã chiến thắng Arab Saudi đến 5 bàn không gỡ. 

Trận tiếp theo gặp đội tuyển Ai Cập, Nga đã hạ gục Salah cùng các đồng đội với tỉ số 3-1 để chính thức giành vé vào vòng 16 đội. Ở vòng đấu này, sau 120 phút hòa Tây Ban Nha với tỉ số 1-1, ở loạt sút 11m, Nga đã xuất sắc hạ gục đội bóng đến từ xứ bò tót với kết quả 4-3 để hiên ngang tiến vào tứ kết.

Tuy nhiên, ở trận đấu gặp Croatia vào rạng sáng ngày 8-7, may mắn đã không một lần nữa đứng về phía đội bóng xứ bạch dương. Công bằng mà nói, ngay sau khi trọng tài nổi hồi còi khai cuộc, dù Croatia được đánh giá cao hơn nhưng thế trận vẫn diễn ra tương đối cân bằng. 2 đội chủ động chơi chậm, thăm dò nhau để tìm kiếm những yếu điểm của đôi bên. Vì vậy, trong những phút đầu, tốc độ của trận đấu diễn ra ở mức độ trung bình.

Từ sau 10 phút đầu trở đi, đội tuyển Croatia dần nắm thế chủ động với thời lượng kiểm soát bóng nhỉnh hơn. Khu vực giữa sân là nơi căng thẳng nhất của trận đấu khi Croatia có hàng tiền vệ rất mạnh. Tuy nhiên, các cầu thủ đá giữa của tuyển Nga cũng là những người có khả năng đánh chặn rất quyết liệt.

Vì vậy, những tiền vệ tài ba, sáng tạo như Luka Modric dù hoạt động rất năng nổ nhưng cũng không thể kiến tạo cho đồng đội những cơ hội nguy hiểm để uy hiếp khung thành về phía đội tuyển Nga. Ở chiều ngược lại, những chú gấu Nga cũng không có đợt lên bóng nào quá nguy hiểm về phía phần sân của đội tuyển Croatia.

Các cầu thủ Nga đã có một kỳ World Cup đi vào lịch sử.

Tuy nhiên, trận đấu đã bất ngờ được khai thông thế bế tắc ở phút thứ 33. Từ đường chuyền nỗ lực của đồng đội, Cheryshev đã có pha khống chế bóng và xử lý đẹp mắt trước khi tung ra cú cứa lòng tuyệt vời về phía góc xa, khiến thủ môn của đội tuyển Croatia chỉ biết đứng yên nhìn bóng bay vào khung thành. Tỉ số được mở cho các cầu thủ Nga.

Như bừng tỉnh sau bàn thua, các cầu thủ Croatia đã vươn lên mạnh mẽ để kiểm soát thế trận và tổ chức các đợt tấn công. Và những nỗ lực ấy của họ đã nhanh chóng được đền đáp. 

Phút thứ 40, từ pha đi bóng bên phía cánh trái, tiền đạo Mandzukic đã có đường chuyền đẹp mắt cho Andrej Kramaric đánh đầu ghi bàn thắng gỡ hòa 1-1 quý giá cho đội tuyển Croatia. Và đó cũng là tỉ số cuối cùng của hiệp 1.

Sang đến hiệp 2, các cầu thủ Croatia vẫn là những người giành thời gian kiểm soát bóng và có thế trận tốt hơn. Tuy nhiên, đội hình tuyển Nga được bố trí rất bài bản và chắc chắn nên đã hóa giải thành công tất cả những cơ hội mà Luka Modric và các đồng đội tạo ra. 90 phút thi đấu chính thức khép lại mà không có thêm bàn thắng nào được ghi, 2 đội bước vào thi đấu hiệp phụ.

Giống như phần lớn thời gian thi đấu chính thức của trận đấu, Croatia vẫn là những người chơi tốt hơn nhưng thế bế tắc vẫn chưa được khai thông. Phải đến phút thứ 101, từ pha phạt góc bên phía cánh trái của đồng đội, Vedran Corluka đã có pha bật nhảy rất cao, đánh đầu tuy nhẹ nhưng bóng đi rất hiểm hóc về phía góc xa, hạ gục thủ thành tuyển Nga, nâng tỉ số lên 2-1 cho các cầu thủ Croatia.

Trong những phút còn lại, đội tuyển Nga dồn toàn lực tấn công nhưng vẫn không tạo được thế trận quá áp đảo. Mọi cố gắng của họ đều kết thúc trong tuyệt vọng. Tưởng chừng như World Cup đã khép lại với người Nga thì bất ngờ đến phút thứ 115, từ quả đá phạt cố định bên phía cánh trái, Alan Dzagoev đã có pha tạt bóng như đặt và Mario Fernandes đã bật cao đánh đầu đẹp mắt, hạ gục thủ thành bên phía đội tuyển Croatia, cân bằng tỉ số 2-2 quý giá cho tuyển Nga.

Trong 5 phút còn lại của thời gian thi đấu hiệp phụ, 2 đội đã không thể ghi thêm được bàn thắng và trận đấu buộc phải bước vào màn đá luân lưu đầy may rủi để giải quyết thắng thua. Và trên chấm 11m, may mắn đã không đứng về phía các cầu thủ Nga. Ở ngay lượt sút đầu tiên, cú đá rất nhẹ và không hiểm hóc của Fedor Smolov đã bị thủ môn của tuyển Croatia dễ dàng cản phá.

Hi vọng được thắp sáng trở lại với tuyển Nga khi ở loạt sút thứ 2, cầu thủ Mateo Kovacic bên phía Croatia cũng bị thủ môn của Nga đẩy bóng ra ngoài. Tuy nhiên, mọi chuyện đã chấm dứt với đội bóng xứ bạch dương khi ở loạt sút thứ 3, Mario Fernandes tuy đã đánh lạc hướng được thủ môn Croatia nhưng anh đã sút bóng ra ngoài khung thành.

Kết thúc loạt sút 11m cân não, Nga nhận thất bại 3-4 và phải dừng cuộc phiêu lưu tại World Cup lần này một cách đầy tiếc nuối. Tuy nhiên, với việc lọt vào đến tứ kết World Cup, đội tuyển Nga đã viết nên một trang sử mới hào hùng cho nền bóng đá nước nhà và chia tay ngày hội bóng đá lớn nhất hành tinh trong vinh quang.

Croatia đủ sức đánh bại tuyển Anh

Đội trưởng Luka Modric đã dẫn dắt Croatia giành chiến thắng trước Nga ở loạt sút luân lưu, qua đó tiến thẳng vào trận bán kết để gặp đội tuyển Anh. Trả lời ESPN sau trận đấu, ngôi sao 32 tuổi phát biểu: “Điều quan trọng nhất với tôi là sự thành công của đội tuyển quốc gia, và chúng tôi có thể tạo nên điều gì đáng nhớ. Chúng tôi đã tiến rất xa nhưng vẫn còn muốn làm hơn thế nữa”. Bên cạnh đó, huấn luyện viên Zlatko Dalic của Croatia cũng chia sẻ: “Đội tuyển Anh rất mạnh, và điều đó là không phải bàn cãi. Họ có nhiều cầu thủ tốt và cho thấy bản lĩnh tại giải lần này. Tuy nhiên, Croatia cũng là đội bóng tốt và đủ sức đánh bại Anh ở bán kết”.

Vũ Cảnh